New York, où le patron est une application de téléphonie mobile.

New York, où le patron est une application de téléphonie mobile.

La ville réglemente par voie législative les conditions de travail de 65 000 livreurs à domicile, un secteur qui prospère grâce à la pandémie.

La photo d’un livreur à vélo, pédalant avec de l’eau jusqu’au guidon et un sac de nourriture sur le dos, lors des récentes inondations à New York, a été l’une des images les plus virales de la tempête tropicale qui a fait une quinzaine de victimes dans la ville.

Au-delà de la tragédie, l’image a permis d’identifier un groupe oublié, le plus précaire de tous ceux qui constituent les travailleurs essentiels et un phénomène parallèle – son pendant, dans tous les sens du terme – à l’émergence du commerce des applications de livraison de nourriture à domicile grâce à la pandémie.

Si, avant l’urgence sanitaire, la ville comptait quelque 15 000 « deliveristas » (comme on les appelle en espagnol, car la plupart d’entre elles sont hispaniques), elles sont aujourd’hui au moins 65 000, même si certaines sources avancent le chiffre de 80 000.

L’activité de livreur

Les livreurs sont au bas de l’échelle de l’évolution des citadins – la plupart sont des immigrés, et beaucoup sont sans papiers – mais, grâce à un ensemble de lois adoptées fin septembre par le conseil municipal de New York, ils disposent désormais d’un soutien juridique minimal face à un marché de plusieurs millions de dollars, dominé par les algorithmes et manquant d’interlocuteurs, étant donné l’impossibilité manifeste de négocier avec une application. Cette initiative municipale, la première aux États-Unis, pourrait créer un précédent en matière de réglementation d’un secteur en développement dans lequel le manque de protection et de droits – y compris le droit d’aller aux toilettes – est la norme.

Le soutien politique et administratif prouve également que l’organisation croissante de nombreux groupes donne progressivement des résultats dans un pays si peu enclin à la lutte syndicale, même s’il bénéficie des sympathies du président Biden. Et cela montre aussi que le New York démocratique est un laboratoire d’avant-postes sociaux.

Personne ne penserait, en regardant les chauffeurs-livreurs ensevelis sous le poids de leur sac à dos et engoncés dans leur téléphone portable en attendant la manne des commandes, que ces parias du XXIe siècle ont pu faire entendre leur voix, mais « David finit par vaincre Goliath, contre toute attente », explique Hildalyn Colón, directrice de la stratégie du syndicat Deliveristas Unidos.

« La pandémie nous a fait sortir de l’ombre et nous a donné un espace public. Nous faisons partie d’un processus productif dans lequel la technologie façonne de nouvelles réalités économiques », souligne-t-elle, « et d’un débat sur la valeur et la considération du travail qui a lieu également en Europe, un nouveau scénario qui n’a pas encore été dessiné.

La ville a approuvé les applications

Les dispositions approuvées par le conseil sont un exercice fondamental de dignité. Le premier est le droit d’utiliser les toilettes des restaurants dont ils livrent les aliments, avec des amendes pour les établissements qui refusent ; le second est un montant minimum par livraison, qui sera établi dans les prochains mois. En outre, la facture informera le client de la somme versée au livreur, et le livreur de la somme qu’il recevra en pourboires.

En outre, le livreur pourra décider de la distance maximale de livraison. Le Guatémaltèque Jonathan Ramirez, à vélo depuis cinq ans, explique l’importance de délimiter la zone : « Si je dois parcourir 30 rues pour le même tarif [2,5 dollars le tarif de base] qu’on me paie pour en parcourir cinq, ça ne vaut pas la peine parce que je vais perdre du temps et de l’argent.

Tout a commencé peu avant la pandémie, lorsque le Worker Institute de l’université Cornell s’est lancé dans une enquête sur les conditions de travail dans la gig economy. « Le débat sur leur statut d’emploi – qu’ils soient indépendants ou non, quel type de relation ils ont avec leurs employeurs, si leurs employeurs sont vraiment des indépendants ou plutôt des intermédiaires – faisait déjà rage.

Nous avons contacté le syndicat Deliveristas et grâce au financement que nous avons reçu, en tant qu’université publique, de l’État de New York, nous avons publié un rapport, qui a été le point de départ de la loi », explique Patricia Campos-Medina, directrice du projet. « Avant la pandémie, ils étaient entre 10 000 et 15 000, mais l’urgence a laissé de nombreux travailleurs précaires au chômage et ils n’ont eu d’autre choix que de prendre le vélo. Aujourd’hui, il y en a environ 65 000 rien que dans la ville ».

Sans marge de négociation

« Ce sont les applis et les restaurants qui fixent les règles du jeu », avec un revenu inférieur à 10 dollars de l’heure après déduction des frais (vélo, pièces détachées et pannes ; frais de téléphone portable et coût des sacs à dos ou thermiques) et obligé d’accepter n’importe quelle commande pour ne pas être pénalisé par certains algorithmes, penser aux jours de repos et encore plus aux congés payés relève de l’utopie pour le moment. Dix-sept chauffeurs-livreurs sont morts dans des accidents de la route l’année dernière, mais le conseil municipal n’a aucun pouvoir en la matière.

« Nous devons nous adresser au niveau suivant, celui de l’État, qui a effectivement le pouvoir de réglementer l’indemnisation des accidents ou des décès dans le cadre d’accidents du travail », ajoute le dirigeant syndical.

La montée du mécontentement

Le mécontentement accumulé de ces personnes vivant à l’extérieur dans une ville au climat extrême, et l’exacerbation de leur précarité due à la pandémie, se sont conjugués au bon moment, rappelle Colón. « Les jours de pluie, on gagne plus d’argent, parce que les clients ont pitié de nous quand ils nous voient trempés et donnent plus de pourboires, mais c’est très dur de pédaler toute la journée sous l’eau », explique Edwin, un Mexicain, ancien commis de cuisine que la pandémie a transformé en deliverista.

Les jours de pluie torrentielle, qui ne sont pas rares, il prie pour ne pas avoir à traverser un tunnel ou un pont exposé au vent. « Environ la moitié des livreurs que nous avons interrogés, soit environ 500, ont eu un accident du travail, et 75 % d’entre eux ont dû payer les frais médicaux de leur poche », rappelle-t-elle.

Un marché en pleine mutation – le marché new-yorkais est le plus grand du pays, et le plus vorace -, soumis à une concurrence impitoyable et dans lequel la voyoucratie se superpose derrière le piège de la responsabilité, permettant jusqu’à présent, par exemple, de payer par ordre ou par temps, de manière indistincte et aléatoire, en fonction du profit réalisé par l’entreprise ou l’appli. Quarante-deux pour cent des chauffeurs-livreurs ayant participé à l’étude ont été payés moins que promis, voire pas du tout.

La base est de 2,50 dollars par livraison, mais nous avons vu des applications qui payent 0,50 dollar », rappelle M. Colón. Jonathan et Edwin célèbrent surtout le fait de pouvoir aller aux toilettes, cette demande très humaine qui a aussi mis sur le pied de guerre les employés du géant Amazon : « Si je refuse une commande, je perds environ 50 points dans le classement de l’application », dit Jonathan, mécontent.

« Ils n’ont aucune capacité de décision, ils sont captifs ; mais ils ne peuvent même pas attendre à l’intérieur des établissements quand il pleut ou qu’il fait une chaleur infernale dehors », dénonce Campos-Medina, qui met en garde contre la prolifération des apps dans l’économie des soins : une baby-sitter ou un soignant instantanément, en un clic.

C’est pourquoi, souligne le chercheur, ce qui est en cause, au-delà des besoins impérieux, c’est la pertinence même du concept de travail, ou du moins sa définition traditionnelle : « C’est un modèle qui cherche à éliminer l’intégration du travailleur. S’ils ne peuvent pas négocier avec des applications, alors on ne peut pas les appeler des travailleurs ».

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